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Senegal, favorito, se enfrenta a Egipto en la ansiada final

Después de que Senegal se destacó en los octavos de final, Senegal se inclina para ganar su primera Copa Africana de Naciones el domingo, cuando se enfrente a Egipto protagonizado por Mo Salah del Liverpool, el mejor jugador africano del juego contemporáneo.

Se convierte en un choque entre dos titanes del Liverpool cuando el talismán de Senegal, Sadio Mane, se enfrenta al talismán egipcio Salah. Senegal busca cumplir su promesa de larga data y, en última instancia, ganar la Copa Africana de Naciones, mientras que Salah tiene hambre de un trofeo con su selección nacional después de la Premier League y la Champions League con su club.

Es fácil ver por qué los Teranga Lions ingresaron al torneo como favoritos. Mané trae un ritmo desgarrador, una creatividad deslumbrante y habilidades clínicas de acabado. Podría decirse que tienen el mejor tapón jugando hoy en la forma del portero del Chelsea, Édouard Mendy. El pivote defensivo sólido como una roca del Napoli, Kalidou Koulibaly, y el mediocampista del PSG, Idrissa Gueye, las dos estrellas de clase mundial de Senegal, han cubierto el campo entre los postes y el frente.

Una victoria en la Copa Africana de Naciones para Senegal parecía una cuestión de tiempo, ya que deleitó a los fanáticos del fútbol de todo el mundo en la Copa Mundial de 2002 y humilló a los campeones de Francia, los magníficos Bleus de Thierry Henry y Patrick Vieira, con una victoria impresionante.

El aire de inevitabilidad se desvaneció durante el torneo de este año cuando Senegal ganó su fase de grupos de una manera embriagadora. Su primer partido fue aburrido contra los pececillos de Zimbabue, que les dio la ventaja gracias a un penalti de dudoso mérito en el séptimo minuto de la prórroga. Quizás el punto más bajo fue un flojo empate 0-0 contra Malawi, donde jugadores como Mane jugaron como jugadores mucho menos talentosos, pasando y moviéndose lentamente.

Pero al igual que los Bleus victoriosos en la Copa del Mundo de 2018, Senegal cobró vida en los octavos de final. Los Leones de Teranga comenzaron a rugir con una victoria decisiva en cuartos de final, superando al asesino de gigantes del torneo Guinea Ecuatorial.

En semifinales subió de velocidad ante un Burkina Faso tenaz y disciplinado. Las compuertas se abrieron a los 20 minutos del segundo tiempo. Abdou Diallo marcó desde corta distancia después de que Koulibaly llegara a córner con una gran chilena. Seis minutos después, una majestuosa carrera de Mané le dio el gol a Bamba Dieng.

Burkina Faso puso patas arriba a Senegal cuando Blati Touré remató un centro al fondo de la red. Pero demostraron la tenacidad que hace a los campeones. Pronto volvieron al frente cuando Mane corrió hacia un pase penetrante, se enfrentó uno a uno con el portero y lo lanzó fríamente al fondo de la red.

Esta forma brillante hará que los Leones de Teranga sean duros oponentes de los faraones. Pero Egipto también ha mostrado la determinación requerida de los campeones, aunque de una forma más prosaica. Ha triunfado en tres partidos consecutivos que llegaron a la prórroga, venciendo primero al formidable equipo de Costa de Marfil que acababa de humillar al campeón Argelia.

Egipto fue el desvalido en la semifinal contra el país anfitrión Camerún, que fue elegido por muchos para ganar la competencia en medio de la forma goleadora desenfrenada de los delanteros Vincent Aboubakar y Karl Toko-Ekambi. 

Pero se defendieron después de que Camerún dominara la primera mitad, forzando el juego a tiempo extra y penales. Egipto estuvo sereno, tranquilo y sereno en el tiro penal, al igual que Gabaski entre los postes de la portería. Mantuvieron sus nervios mientras Camerún dudaba en empacar a los anfitriones.

Si bien su victoria sobre Camerún fue un ejemplo de la fría determinación de Egipto, la victoria de los faraones sobre Marruecos mostró otra razón importante por la que podían ganar el trofeo: Mo Salah. A pesar de la presencia de algunos jugadores muy competentes como el delantero David Trezeguet y el lateral derecho Omar Kamal, Egipto carece francamente del talento estelar que Senegal ha repartido en su alineación. Pero hasta ahora lo han compensado con creces con la presencia de Salah.

En el partido de Marruecos, todo recayó en Salah. Primero, anotó un gol implacablemente oportunista desde corta distancia cuando el balón rebotó hacia la yarda seis. Luego, el ícono del Liverpool proporcionó al ganador una brillante racha hacia la derecha, el material de las pesadillas de los defensores, para preparar a Trezeguet para un remate fácil.

Salah, por su parte, está decidido a volver a su club con una medalla de campeón de la Copa Africana de Naciones. Antes del torneo, dijo a los periodistas: “Les puedo asegurar que este es el trofeo que más quiero ganar. Estoy trabajando para ganarlo y esa es la historia con todos los jugadores egipcios aquí".

Pero Salah tendrá que luchar con su compañero de ataque del Liverpool, Mane. Como señaló en rueda de prensa el técnico de su club, Jurgen Klopp: "Ahora claro que no es tan fácil, porque seguro que uno estará muy contento y el otro mucho menos, pero ambos tienen muchas posibilidades de conseguir algo muy grande".

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